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Shutdowns

I had a pretty bad shutdown this weekend, and i am still recovering from it, so I decided to write a little about it, and dismiss some misinformation.

If you think of the fight or flight reaction, a meltdown is the fight, and shutdown is flight reaction. Some autistic people might only have one of them, or have both, and they always present differently and are caused by different reasons.

Shutdowns

Shutdowns are internal meltdown. They are episodes of sensory overload, leading the autistic person to shutdown and “reset” their brains. This means that we had too much sensory input (noise, communication, lights, pain, etc) and our brain can’t process any more information. It can happen gradually (continuous exposure to stimuli without pauses causes increments over time) or immediate (very strong sensory stimuli).

How does it looks like?

Shutdowns are more difficult to spot because they are internal. It might look like:

  • Zoning out,
  • Exhaustion/falling asleep or
  • Hiding/defensive position from the sensory issue
  • Being silent
  • Not being able to communicate
  • Lying down on a flat surface,
  • being completely still

In general my shutdowns are gradual. When I start to feel the need to zone out, I read a book, because it is more socially accepted and less likely that someone will interrupt me. It helps to get out of the “world” around me and to recover energy. It also helps when we are involved with our special interests.

I can’t always feel it coming, but normally I started to zone out for small periods of time, even when people are talking to me. If I can’t get the rest I need and I continue to be pressured (sounds, people, etc) I will start feeling an anxiety growing and zone out for longer periods. If I am close to a meltdown I start feeling like I am going to scream and cry. In those cases, I need to put headphones and use a weighted blanket. In some cases, a shutdown might also occur after a meltdown, as to recover.

If the sensory overload was bad enough, sometimes I feel exhausted for days, just sleeping and resting. It is like I was drained of enery.

Tips for family/friends/partners:

  • Avoid touching the person. Touch is another sensory experience that we will have to process and might make it worse.
  • Try to eliminate the sound/lights/etc that caused it
  • Try to lead them to a quiet place
  • If possible, give them a stim toy, headphones, weigthed blanket
  • Give them space
  • Do not expect anything at that moment. They will need a moment to recover, and will not be able to do anything, even if you say for them to “try harder”.

Give space and time to the autistic person to recover. It is important to understand that this is a neurologic reaction to overstimulation, not a tantrum or “being difficult”.


Tive um shutdown péssimo este fim de semana e ainda estou a recuperar, por isso decidi escrever um pouco sobre o assunto e desmistifiar algumas informações incorrectas.

Se pensar na resposta de luta ou fuga (fight or flight), um meltdown é como a reacção de luta e o shutdowné a reacção de fuga, mas interna. Algumas pessoas autistas podem ter apenas um deles, ou ambos, e sempre se apresentam de forma diferente consiante o autista, e são causados ​​por motivos diferentes.

Shutdowns

Os shutdowns são um meltdown interno. São episódios de sobrecarga sensorial, levando a pessoa autista a desligar e “reiniciar” seus cérebros. Isso significa que quando recebemos muitos estímulos sensoriais (ruído, comunicação, luzes, dor etc.), o nosso cérebro não consegue processar mais nenhuma informação e tem que se desligar para descansar. Pode ser gradual (exposição contínua a estímulos sem pausas faz com que haja incrementos com o tempo) ou imediato (estímulos sensoriais muito fortes).

Como identificar um shutdown?

Os shutdowns são mais difíceis de detectar porque são internos. Pode ser semelhante a:

  • Zone out
  • Exaustão/adormecer
  • Esconder-se/posição defensiva do problema sensorial
  • Silêncio
  • Não ser capaz de se comunicar, ou comunicar menos e com frases breves
  • Deitar-se em uma superfície plana
  • Estar completamente imóvel

Em geral os meus shutdowns são graduais. Quando começo a sentir necessidade de zone out, eu leio um livro, porque é mais socialmente aceite e menos provável que alguém me interrompa. Ajuda a sair do “mundo ” à nossa volta e a descansar. Também ajuda quando estamos envolvidos com os nossos interesses especiais.

Nem sempre consigo sentir o shutdown a chegar, mas normalmente começo a perder o foco por pequenos períodos de tempo, mesmo quando as pessoas estão a falar comigo. Se eu não conseguir descansar o que preciso e continuar a ser pressionada (sons, pessoas, etc), vou começar a sentir uma ansiedade a crescer e a entrar mais na minha cabeça por períodos mais longos. Se estou perto de um meltdown, começo a sentir que vou gritar e chorar. Nesses casos preciso colocar os fones de ouvidos e usar um cobertor pesado.

Em alguns casos, um shutdown também pode ocorrer após um meltdown.

Se a sobrecarga sensorial for muito forte, às vezes sinto-me exausta por dias, apenas a dormir e descansar. É como se tivesse sido drenada de energia.

Dicas para família / amigos / parceiros:

  • Evite tocar na pessoa. O toque é outra experiência sensorial que teremos de processar e pode piorá-la.
  • Tente eliminar o som / luzes / etc que causaram o shutdown.
  • Tente conduzi-los para um lugar tranquilo
  • Se possível, dê ao autista um brinquedo de estereotipia, fones de ouvido ou cobertor pesado.
  • Dê espaço!
  • Não espere nada no momento. Eles precisarão de um momento para se recuperar e não serão capazes de fazer nada, mesmo que diga para eles “se esforçarem mais”

Dê espaço e tempo para a pessoa autista recuperar. É importante entender que esta é uma reacção neurológica à sobre-estimulação, não uma birra ou “ser difícil”.

2 replies on “Shutdowns”

[…] Meltdowns and shutdowns are incredibly draining to us. For me, I start by having a shutdown, go non-verbal or barely verbal. My facial expressions go blank because I can’t mask anymore, and I stop doing eye contact. I start feeling like a ball increasing in size on my chest and at some point I feel I am going to scream and cry. If I continue to be pushed, I start crying and can’t stop until I calm down. Meltdowns are not common for me but they are mainly due to emotional input overload, which means when things get too much for me emotionally. Other sensory overload like sound I normally just go into shutdown (see post about Shutdowns). […]

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