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Meltdowns

Meltdowns happen when there is an overload of the autistic brain, making it unable to process any other stimuli, which increases stress, which will be externalized as losing control and screaming, crying, performing self-harm stims, or being agressive. If shutdowns are a flight situation, meltdowns are the fight reaction. I believe which one are more common depends entirely on the person.

This is not being “bad”, making a tantrum or misbehaving, is an uncontrolled reaction to neurological overwhelm, and it is out of our control. A tantrum is a manipulative behaviour of children with a purpose, but a meltdown is a neurological reaction without any objective, or ability to choose when it happens.

Be aware that most times we will go non-verbal and will have difficulty understanding or processing our surroundings and whatever you will try to communicate with us.

Common triggers of meltdowns are:

  • Auditory overwhelm (not just loud sounds, but sometimes a lot of people talking are painful if you have hypersensitivity)
  • Visual overwhelm (bright lights, a lot of colors or different visual input to process)
  • Touch overwhelm (a lot of people touching you or strangers)
  • Change in routine
  • Difficulty communicating (lack of ability to communicate might lead to frustration)
  • Emotional overwhelm (feeling too much or having to process other people’s emotions)

It might seem to you sudden, but it might happen after a cumulative increase of exposure to sensory input (over hours, days), and there are some signs of distress before:

  • going non-verbal or barely speaking
  • performing more stims (and specially harmful stims)
  • becoming still or unresponsive
  • looking irritable or annoyed
  • looking startled or on edge
  • covering their ears, nose, eyes
  • not being able to mask, blank face without facial expressions

There are more signs, but they depend entirely on the person. Ask them which one are theirs, so you can identify it and prevent it.

How to help?

  • try to turn off any sound, light that might be causing the meldown
  • help them get to a safe place, quieter and private, so they can calm down.
  • Some autistic people like stim toys, or weighted blankets, so they might help.
  • Do not expect communication. A lot of people go non-verbal and can’t articulate what they want. If you really have to ask something, ask a yes or no question.
  • Do NOT touch the person. Although sometimes a very tight hug might help, any touch is a sensory input and might make the meltdown worse. When they are ok, ask them if you can touch them. If you don’t know, do not.
  • Be patient. Let them calm down in their own time.
  • Do not get angry or frustrated. This is not the same as a tantrum and your emotional reaction will be another thing to process

After meltdown they might feel embarrassed, and it is important to reassure them that it is normal and there is nothing to be ashamed. Judgemental comments will only make the autistic person to feel worse for something they can’t control or avoid. Also, meltdowns are draining, and the person might feel the need to rest or sleep. Allow them to do so, since exhaustion might lead to shutdowns. Ask them if there is anything you can do to help, like giving them something to drink/eat, stim toys, weighted blanket.

If you are in constant connection with autistic people it is important to prevent meltdowns:

  • talk to them about how they feel during meltdowns,
  • ask what you can do to help and how to proceed when they happen.
  • ask about triggers, if sounds, lights or emotion are the major triggers you will see it coming next time
  • avoid taking them to places with their triggers
  • learn how to spot if they are feeling overwhelmed
  • defend them if someone is rude to them

Meltdowns and shutdowns are incredibly draining to us. For me, I start by having a shutdown, go non-verbal or barely verbal. My facial expressions go blank because I can’t mask anymore, and I stop doing eye contact. I start feeling like a ball increasing in size on my chest and at some point I feel I am going to scream and cry. If I continue to be pushed, I start crying and can’t stop until I calm down. Meltdowns are not common for me but they are mainly due to emotional input overload, which means when things get too much for me emotionally. Other sensory overload like sound I normally just go into shutdown (see post about Shutdowns).

Be kind and understanding. Autistic meltdowns are not tantrums, or manipulative in intention. It is a neurological reaction to too much information to process, and out of our control.


Os meltdowns acontecem quando há uma sobrecarga do cérebro autista, tornando-o incapaz de processar quaisquer outros estímulos, o que aumenta o stress, que será exteriorizado como perda de controlo e gritos, choro, auto-agressão ou agressividade. Shutdowns são uma situação de fuga, os meltdowns são a reacção de luta. Quais os mais comuns depende inteiramente da pessoa.

Isso não é ser “mau”, fazer birra ou se comportar mal, é uma reacção à sobrecarga neurológica e está fora do nosso controle. Uma birra é um comportamento manipulador de crianças com um propósito, mas um meltdown é uma reacção neurológica sem nenhum objectivo ou capacidade de escolher quando acontece.

Esteja ciente de que, na maioria das vezes, não seremos verbais e teremos dificuldade para entender ou processar o que está ao nosso redor e tudo o que tentar comunicar connosco.

Os triggers (o que causa) comuns para meltdowns são:

  • Excesso de sons (não apenas sons altos, mas às vezes muitas pessoas a falar é doloroso quando temos hipersensibilidade)
  • Excesso visual (luzes brilhantes, muitas cores ou demasiado a nível visual para processar)
  • Excesso de toque (muitas pessoas a tocar ou estranhos a tocarem na pessoa)
  • Mudança na rotina
  • Dificuldade de comunicação (falta de habilidade para se comunicar pode levar a frustração)
  • Sobrecarga emocional (sentir demais ou ter que processar as emoções de outras pessoas)

Pode parecer repentino, mas normalmente acontece após um aumento cumulativo da exposição a sensações (ao longo de horas, dias), e há alguns sinais de stress antes:

  • ficar não-verbal ou mal falando
  • executando mais stims/estereotipias (e especialmente prejudiciais, como a magoar-se)
  • ficar parado ou não responder
  • parecer irritado, assustado ou nervoso
  • cobrir as orelhas, nariz, olhos
  • não ser capaz de mascarar, como ficar sem expressões faciais (cara em branco)

Existem mais sinais, mas dependem inteiramente da pessoa. Pergunte-lhes quais são os deles, para que possa identificá-los e evitá-los.

Como ajudar durante?

  • tente desligar qualquer som, luz que possa estar a causar o meltdown
  • ajude-os a chegar a um lugar seguro, mais silencioso e privado, para que se possam acalmar.
  • Algumas pessoas autistas gostam de brinquedos stim ou cobertores pesados, dê-lhes se possível.
  • Não espere comunicação. Muitas pessoas não falam e não conseguem articular o que querem. Se realmente precisa perguntar algo, faça uma pergunta de sim ou não.
  • NÃO toque na pessoa. Embora às vezes um abraço apertado possa ajudar, qualquer toque é sensorial e pode piorar o meltdown. Quando estiverem bem, pergunte se pode tocá-los. Se não sabe, não o faça.
  • Seja paciente. Deixe-os se acalmarem no seu próprio tempo.
  • Não fique chateado ou frustrado. Isto não é uma birra e a sua reacção emocional será outra coisa que terão que processar

Após o meltdown, podem-se sentir envergonhados e é importante reafirmar que isso é normal e que não há nada que se envergonhar. Julgarem só farão a pessoa autista se sentir pior por algo que ela não pode controlar ou evitar. Além disso, os colapsos são exaustivos e a pessoa pode sentir necessidade de descansar ou dormir. Permita que façam isso, pois a exaustão pode levar a shutdowns. Pergunte-lhes se há algo que pode fazer para ajudar, como dar-lhes algo para beber/comer, brinquedos stims, cobertor pesado.

Se está em contacto constante com pessoas autistas, é importante evitar meltdowns futuros:

  • converse com eles sobre como se sentem durante,
  • pergunte o que pode fazer para ajudar e como proceder quando eles acontecerem.
  • pergunte sobre os triggers, se sons, luzes ou emoção são os principais triggers, poderá prevenir na próxima vez
  • evite levá-los a lugares com esses triggers
  • aprenda a detectar se eles estão se sentindo sobrecarregados
  • defende-os se alguém for rude com eles

Meltdowns and shutdowns são extremamente desgastantes para nós. Para mim, eu começo a ter um shutdown, fico não verbal ou pouco verbal. As minhas expressões faciais ficam em branco porque não consigo mais mascarar e paro de fazer contacto visual. Começo a me sentir como uma bola a aumentar de tamanho no meu peito e sinto que vou explodir e gritar e chorar. Se continuo a ser pressionada, começo a chorar e não consigo parar. Os meltdowns não são comuns para mim, mas são principalmente devido à sobrecarga emocional, quando as coisas ficam demasiado para mim emocionalmente, ou tenho que compreender e processar o que outros sentem emocionalmente. Outra sobrecarga sensorial, como o som, normalmente só tenho shutdown (veja a postagem sobre Shutdowns).

Seja gentil e compreensivo. Os meltdowns autistas não são birras ou manipulação com intenção. É uma reacção neurológica a muitas informações para processar, e fora do nosso controle.

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