ABA therapy Part 3 – Judge Rotenberg Center

“I’ve never used electric shock,” he says in his calm, soft voice. “I wouldn’t rule it out. Particularly if we were deprived of other procedures. It’s more effective, and you wouldn’t bruise or cut the skin.” said Matthew Israel.

Trigger warning: descriptions of torture and abuse

And so he did. In the late 1980s, by using a SIBS (Self-Injurious Behavior Inhibiting System) machine, a machine that gives low shocks, applied on the skin, created by parents of an autistic girl, to change the children’s behaviour. However, it was too weak, according to Israel. According to an article in The Guardian: “On a single day, one of the children in Israel’s school, Brandon, then 12, was given no fewer than 5,000 shocks, without success. So Israel decided to develop his own, more powerful, pain machine. He invented the GED, or Graduated Electronic Decelerator. It is a basic electricity generator that puts out a 15 to 30 milliamp shock, lasting for two seconds. Later, Israel decided that an even more powerful machine was called for to treat the severest of cases, and designed the GED-4, which has three times the electrical charge of the basic GED.”

File:GED Patent Drawing.pdf
A drawing of a GED and how it is used, invented in 1990 by Israel

UN special rapporteur on torture condemed the practice as torture, as did disabilities right activists and several organizations that used a different approach in ABA therapy.

In a 2011 article it says: “There are 225 students at the centre, drawn from seven states across America, with state or federal agencies paying about $220,000 a year per child. That gives Israel an annual turnover of almost $50m Last year, he paid Rudy Giuliani’s law firm $100,000 to lobby against a bill in Congress that might have outlawed the use of electric shocks.” “Two-thirds of the school’s students are under 21, and 97 of them wear the GED backpacks. ”

According to ASAN, Although JRC claims that the intention is to stop self-harming or violent behaviors, it also has shocked students for many other things, including: involuntary body movements, waving hands, blocking out sound overstimulation by putting their fingers in their ears, wrapping their foot around the leg of their chair, tensing up their body or fingers, not answering staff quickly enough (xxx), screaming while being shocked, closing their eyes for more than 15 seconds, reacting in fear to other students being shocked, standing up, asking to use the bathroom, raising their hand (Miller), popping their own pimple, leaving a supervised area without asking, swearing, saying “no” (Ahern and Rosenthal 13), stopping work for more than 10 seconds, interrupting others, nagging, whispering, slouching, tearing up paper, and attempting to remove electrodes from their skin (Ahern and Rosenthal 20-21).

Brandon, which we talked in the beginning, was “living at the school since 1989, he’s still shocked on average 33 times a week. (..) Janine, 40, has been a resident for more than 25 years and still wears the GED 24 hours a day.”

“A recent inspection by the Massachusetts Department of Developmental Services questioned this long-term use of electric shocks, and objected to their application for minor infringements such as spilling drinks, refusing orders and picking food up from the floor. Rather pointedly, its report concluded: “Staff need to keep the floor clean.””

Israel also practiced Behaviour Rehearsal Lessons BRLs, the entrapment we talked about in the previous post. They are strapped in a chair and order to do the behaviour and then punished it if they do it. If they try to escape and do not do the behaviour, they are also shocked. The only way out is if they became motionless.

“I was afraid, waiting for the shocks to come. Electric shocks only work as long as you are receiving them. They don’t teach you how to change your life.” Hilary Cook, student of JRC.

“It’s horrible that children and adults with disabilities are still, in 2011, being tortured through the use of electricity. We wouldn’t tolerate that in Guantánamo or Abu Ghraib. We don’t do it in domestic prisons any more. If your neighbour used a Taser on their children to get them to behave, you’d have them arrested. They’d be picked up even if they did it to their dog.” Laurie Ahern of Disability Rights International

“They said it was like a bee sting, but I’ve seen my son being given shocks so powerful his limbs shook. He was being shocked up to 20 times a day. It was cruel. It was inhumane. I pray to God to forgive me for putting my son through that.” Parent of one of the students.


Andre Collins

Andre McCollins receiving shocks in a video

In 2002, Andre McCollins, an autistic student, was restrained on a four-point board and shocked 31 times with the GED over the course of seven hours. Initially, the punishment was inflicted because he did not take off his coat when asked; but the rest was due to screaming and tensing up while being shocked. The following day he had to be driven to a hospital by his mother, where he was diagnosed with a form of post-traumatic stress (he was unable to speak and catatonic) and third-degree burns on his body.

A video of the incident came out. I do NOT advise to watch the video, since it is severely painful to watch, but in it you can hear Andre say: “That hurts. That hurts. Stop. Stop for real.”, and scream.

In a statement, the center says: “JRC educates and treats the most difficult behaviorally involved students in the country and administers the GED to treat severe behavior disorders only after other treatments have failed and a court order is obtained to do so at the request of the student’s parents and doctor. The treatment plan must also be approved by a Human Rights Committee, a Peer Review Committee and a physician.” The center estimates that thousands of patients have been through the therapy.

Hoax phone call

In 2007, staff at one of its residential homes received a call from a senior manager instructing them to administer shocks to two badly behaved students aged 16 and 19. They woke them up and for three hours, one of the boys was given 77 shocks, the other 29. After the incident, one of the residents had to be treated for burns. The phone call was later found to be a hoax perpetrated by a former resident who was pretending to be a supervisor. Israel requested that the tapes of that night would be erased.

In the wake of that incident, Israel was forced to resign as head of the school and sentenced to five years’ probation. Despite his departure, the electric shocks have continued.

Although Israel said it showed efficiency, due to the patients regressions every time they would come out of the aversives, a lot of activists said that showed something different, that the aversives are not improving, but making the students controlled and masking for fear of punishmement.

The U.S. Food and Drug Administration issued a ruling on March 2020 for a 2016 proposed ban on electrical stimulation devices (ESDs), finally stopping the use of shock in JRC in 2020. They are still open, however, and still using punishment as a method. No apologies were issued.

In memory of the 6 students that died on JRC:

Robert Cooper Jr. 25-year-old 1980: died of hemorrhagic bowel infarct

Danny Aswad 14-year-old 1981: died while being restrained

Vincent Milletich 22-year-old 1985: died of asphyxiation

Abigail Gibson 29-year-old  1987: heart attack

Linda Cornelison 1990: died of gastric perforation (they thought her pain was an act and punished her for it). She died “seven years, two months and 88,719 aversives after she arrived in 1984”

Silverio Gonzalez 16-year-old: died of head trauma from jumping of a moving bus.

References for further research:

#StopTheShock – Judge Rotenberg Center

Terapia ABA Parte 3 – Judge Rotenberg Center

“Eu nunca usei choques elétricos. Eu não descartaria. Principalmente se fôssemos privados de outros procedimentos. É mais eficaz, e não marca ou cortaa pele. ” disse Matthew Israel.

Aviso de gatilho: descrições de tortura e abuso

E foi o que ele fez. No final da década de 1980, com a utilização de SIBS , máquina que dá pequenos choques, aplicada na pele, criada pelos pais de uma menina autista, para mudar o comportamento das crianças. No entanto, Israel achava que não era forte o suficiente. De acordo com um artigo no The Guardian: “Em um único dia, uma das crianças na escola, Brandon, com 12 anos, recebeu 5.000 choques, sem sucesso. Então, Israel decidiu desenvolver sua própria máquina mais poderosa. Ele inventou o GED, ou Desacelerador eletrônico graduado. É um gerador de eletricidade básico que emite um choque de 15 a 30 miliamperes, com duração de dois segundos. Mais tarde, Israel decidiu que uma máquina ainda mais potente foi criada para tratar os casos mais severos, e projetou o GED-4, que tem três vezes a carga elétrica do GED básico. ”

File:GED Patent Drawing.pdf
Uma imagem de GED e como era utilizado, inventado em 1990 por Israel

As Nações Unidas condenaram a prática como tortura, assim como os ativistas dos direitos das pessoas com deficiência e várias organizações e terapeutas que usam uma abordagem diferente na terapia ABA.

Em um 2011 artigo: “Há 225 alunos no centro, provenientes de sete estados da América, com agências estaduais ou federais a pagar cerca de $220.000 por ano por criança. Isso dá a Israel um facturamento anual de quase $50 milhões. No ano passado, ele pagou ao escritório de advocacia de Rudy Giuliani $100.000 para fazer lobby contra um projeto de lei no Congresso que poderia proibir o uso de choques elétricos.” “Dois terços dos alunos da escola têm menos de 21 anos e 97 deles usam mochilas GED. “

De acordo com a ASAN, embora o JRC alega que a intenção é impedir a auto-mutilação ou comportamentos violentos, ele também utiliza choques nos alunos por muitas outras coisas, incluindo: “movimentos corporais involuntários, agitar as mãos, bloquear a superestimulação do som colocando os dedos nos ouvidos, envolver os pés na perna da cadeira, tensionar o corpo ou os dedos, não responder com rapidez suficiente, gritar ao ser chocado, fechar os olhos por mais de 15 segundos, reagir com medo ao choque de outros alunos, levantar-se, pedir para usar a casa de banho, levantar a mão, espremer uma borbulha, sair de uma área supervisionada sem perguntar, insultar, dizer “não”, parar o trabalho por mais de 10 segundos, interromper outros, resmungar, sussurrar, desleixando, rasgar papel e tentar remover eletrodos de sua pele.”

O Brandon, de quem falei no início, estava “na escola desde 1989, e ainda recebe choques em média 33 vezes por semana. (..) Janine, 40, é residente há mais de 25 anos e ainda usa o GED 24 horas por dia. “

“Uma inspeção recente do Departamento de Serviços de Desenvolvimento de Massachusetts questionou esse uso de longo prazo de choques elétricos e se opôs à sua aplicação por infrações menores, como derramamento de bebidas, recusa de pedidos e pegar comida do chão. De forma bastante incisiva, seu relatório concluiu: “A equipa precisa manter o chão limpo.” “

Israel também praticou BRLs das Lições de Ensaio de Comportamento, a armadilha da qual falamos no post anterior. Os estudantes são amarrados a uma cadeira e ordenados a praticar o comportamento considerado “prejudicial” e são punidos se o fizerem. Se eles tentam escapar e não fazem o comportamento, também são chocados. A única saída é se eles ficarem imóveis.

“Fiquei com medo, a esperar que os choques chegassem. Choques elétricos só funcionam enquanto os receba. Eles não ensinam como mudar a sua vida. “Hilary Cook, aluna do JRC.

“É horrível que crianças e adultos com deficiência ainda sejam, em 2011, torturados pelo uso de eletricidade. Não toleraríamos isso em Guantánamo ou Abu Ghraib. Se o seu vizinho usasse um Taser nos filhos para fazer com que se comportassem, mandaria-os prender. Eles seriam apanhados mesmo que fizessem isso com o cachorro. “Laurie Ahern, da Disability Rights International

“Eles disseram que era como uma picada de abelha, mas eu vi o meu filho receber choques tão fortes que os seus membros tremiam. Ele recebia choques até 20 vezes por dia. Foi cruel. Foi desumano. Rogo a Deus que me perdoe por fazer meu filho passar por isso. ” Mãe de um dos alunos.


Andre Collins

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Imagem do vídeo que foi partilhado com jornalistas de Andre McCollins a receber choques elétricos

Em 2002, Andre McCollins, um estudante autista, foi amarrado a uma mesa e chocado 31 vezes com o GED durante sete horas. Inicialmente, a punição foi aplicada porque ele não tirou o casaco quando solicitado; mas o resto foi devido a gritos e tensões durante o choque. No dia seguinte, ele teve que ser levado ao hospital por sua mãe, onde foi diagnosticado com uma forma de estresse pós-traumático (não conseguia falar e estava catatônico) e queimaduras de terceiro grau no seu corpo.

Um vídeo do incidente foi partilhado. NÃO aconselho assistir ao vídeo, pois é muito doloroso de assistir, mas nele pode ouvir Andre gritar: “Isso dói. Isso machuca. Pare. Pare de verdade. ”.

Num comunicado, o centro diz: “O JRC educa e trata os alunos mais complicados do país e administra o GED para tratar distúrbios comportamentais graves somente após outros tratamentos terem falhou e uma ordem judicial é obtida para fazê-lo a pedido dos pais e do médico do aluno. O plano de tratamento também deve ser aprovado por um Comitê de Direitos Humanos, um Comitê de Avaliação por Pares e um médico. ” O centro estima que milhares de pacientes já passaram pela terapia.

Chamada Falsa

Em 2007, os funcionários de uma de suas residências receberam uma ligação de um gerente senior instruindo-os a administrar choques em dois alunos mal-comportados de 16 e 19 anos. Durante 3 horas, um dos meninos recebeu 77 choques, o outro 29. Após o incidente, um deles teve que ser tratado por queimaduras. Posteriormente, descobriu-se que a ligação era uma farsa perpetrada por um ex-trabalhador que fingiu ser supervisor. Israel solicitou que as fitas gravadas daquela noite fossem apagadas.

Israel foi forçado a renunciar ao cargo de diretor da escola e condenado a cinco anos de liberdade condicional. Apesar de sua partida, os choques elétricos continuaram.

Embora Israel tenha dito que mostrou eficiência, devido às regressões dos pacientes cada vez que eles saíam dos aversivos, muitos ativistas disseram que mostrou algo diferente, que os aversivos não estão a melhorar, mas apenas a deixar os alunos controlados e a mascararem por medo de punição.

A Food and Drug Administration FDA emitiu uma decisão em março de 2020 para a proibição de dispositivos de estimulação elétrica (ESDs) em consequência da proposta aprovada em 2016, finalmente parando o uso de choque no JRC em 2020. Eles ainda estão abertos, no entanto, e ainda usam a punição como método. Nenhuma desculpa foi emitida.

Em memória dos 6 alunos que morreram no JRC:

Robert Cooper Jr., 25 anos, 1980: morreu de infarto hemorrágico do intestino

Danny Aswad, de 14 anos, 1981: morreu enquanto era contido

Abigail Gibson, 29 anos, 1987: ataque cardíaco

Vincent Milletich, 22 anos, 1985: morreu de asfixia

Linda Cornelison 1990: morreu de perfuração gástrica (eles pensaram que a dor dela era uma encenação e a puniram por isso, atrasando tratamento). Morreu apos 7 anos, 2 meses e 88,719 aversivos desde que chegou em 1984.

Silverio Gonzalez, de 16 anos: morreu de traumatismo craniano ao saltar de um autocarro em movimento.


#StopTheShock – Judge Rotenberg Center

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